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21 de junio de 2019
STARSHADE . Prensa N.A.S.A.
Alinear perfectamente dos objetos en el espacio exterior para poder encontrar, primero, y observar después, algún planeta similar a la Tierra (fuera del sistema solar)

Starshade.                                Ambicioso plan de la NASA: lanzará una nave espacial para hallar planetas similares a la Tierra.                              Tendrá un complejo dispositivo compuesto por un potente telescopio y una pantalla solar con forma de flor.                                                                                                                 Un informe de : Bernardo Gonçalves Borrega. 

Resultado de la imagen para Starshade                            Alinear perfectamente dos objetos en el espacio exterior para poder encontrar, primero, y observar    después, algún planeta similar a la Tierra (fuera del sistema solar), es la nueva y complicadísima meta que se puso por delante la NASA, e involucra una moderna tecnología que por ahora está “en construcción”: Starshade. De “star”, estrella, y “shade”, sombra.                                                                                                                                                Lo que en español se conoce como “coronógrafo”.

El horizonte no es nuevo: encontrar planetas “gemelos” de la Tierra, mundos similares, con una atmósfera y condiciones comparables, pero no en cualquier lado: fuera del Sistema Solar, o sea, que orbiten alguna otra estrella por fuera de nuestro sol.
Para entender por qué Starshade es como es, conviene, primero, explicar al menos una parte del problema que representa intentar visualizar un objeto a millones de kilómetros de uno. Ocurre que quien intente ver un objeto muy chico cercano a una luz demasiado potente, se enfrentará con la dificultad del encandilamiento.                                                                              Si, en cambio, se ubica alguna suerte de pantalla alrededor del ojo, la posibilidad de observar se vuelve posible.

Resultado de la imagen para Starshade                          "Starshade" está compuesto por una gran flor que hará las veces de pantalla solar y un potente telescopio, el nuevo proyecto de la NASA.                                                                          En este caso, el objeto de interés es todo aquello que orbite alguna estrella que se logre detectar fuera del Sistema Solar.                                                                                                      Porque la confianza de los científicos de la NASA está puesta en que alrededor de otras estrellas también existen (o deberían existir) planetas como la Tierra.                              El tema es cómo evitar que la luz de la estrella en cuestión encandile el ojo observador.        Acá es donde entra el proyectoStarshade.                                                                                    Consiste en un complejo dispositivo dividido en dos partes, o sea, dos naves con sus particularidades.                                                                                                                                La primera sería el “ojo”, básicamente un potente telescopio, que si bien no está desarrollado todavía, sería similar a otro que la NASA lanzará a mediados de la próxima década, WFIRST, que tendrá, 2,4 metros de diámetro.                                                                   A su vez, el telescopio deberá estar alineado a una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento.                                                                                La mayor dificultad de todo el plan es precisamente la alineación perfecta de esas dos partes, en un ingobernable ambiente de gravedad cero.                                                              Según informa la página de la NASA, el trabajo es patrocinado por el Exoplanet Exploration Program (ExEP) y está a cargo de un grupo de investigadores conocido como S5.                  Por lo pronto, ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, están haciendo pruebas preliminares con aviones, para encaminar el problema de la alineación.

 La NASA desarrolla una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento y permitirá observar planetas lejanos similares a la Tierra.  (NASA)             La NASA desarrolla una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento y permitirá observar planetas lejanos similares a la Tierra. (NASA)

La NASA desarrolla una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento y permitirá observar planetas lejanos similares a la Tierra.  (NASA)                      La NASA desarrolla una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento y permitirá observar planetas lejanos similares a la Tierra. (NASA).

La NASA desarrolla una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento y permitirá observar planetas lejanos similares a la Tierra.  (NASA)

La NASA desarrolla una gran pantalla en forma de flor (“starshade”), que evitará el encandilamiento y permitirá observar planetas lejanos similares a la Tierra. (NASA)
La tarea no es simple: cuando Starshade se haga realidad, los objetos a alinear estarán frente a frente, pero a nada menos que 40.000 kilómetros de distancia uno del otro.
De hecho, si bien la sombra se generará gracias al despliegue de los pétalos de la flor (que bloquearán la luz, permitiendo que el telescopio vislumbre cualquier planeta en órbita), la misión funcionará sólo si las dos naves permanecen, a pesar de la gran distancia entre ellas, alineadas con un margen de no más de un metro. Un poco más, y la luz de las estrellas se filtraría.
“Las distancias de las que estamos hablando para la tecnología de Starshade son difíciles de imaginar… esos dos objetos flotan libremente y ambos están experimentando pequeños tirones y empujones de la gravedad, además de otras fuerzas. Sobre esa distancia estamos tratando de mantenerlos a ambos alineados con una precisión de unos dos milímetros”, explicó el ingeniero Michael Bottom a la sección de noticias de la NASA.
La idea de usar un modelo de este tipo no es tan nueva: se propuso inicialmente en la década del 60, cuatro décadas antes del descubrimiento de los primeros exoplanetas, informa la agencia espacial estadounidense.
Por lo pronto, habrá que esperar el lanzamiento del telescopio WFIRST, que promete ser el primer coronágrafo estelar de alto contraste que irá realmente al espacio. Aunque con una tecnología diferente de Starshade, WFIRST permitiría visualizar directamente exoplanetas gigantes similares a Neptuno y Júpiter.
Si bien el proyecto Starshade todavía no está aprobado para volar, hacia finales de 2020 podría unirse un dispositivo similar a WFIRST, de modo de intentar cumplir con el requisito de volar “en línea”, y demostrar que el proyecto es viable.
Hasta ahora los investigadores encontraron miles de exoplanetas sin el uso de una sombra estelar, pero en la mayoría de los casos fue de manera indirecta, cuando, por ejemplo, el planeta pasaba frente a su estrella madre y provocaba una caída temporal en el brillo de ese astro. Solo en muy pocos casos se pudieron tomar imágenes directas de exoplanetas. Bloquear la luz proveniente de las estrellas resulta fundamental para tomar imágenes directamente. DD.


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